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Hi, I'm Maël Montévil.

I am a theoretical biologist working at the crossroads of experimental biology, mathematics, and philosophy. I also work on the Anthropocene, among many other interests.

I am a researcher (Chargé de recherche) in CNRS, working in Centre Cavaillès République des Savoirs UAR 3608, École Normale Supérieure.

Key concepts: historicity, organization as closure of constraints, anti-entropy, symmetry changes, biological measurement, disruption


Events

  1. Séminaire sur le vivant 2023-2024

    • M Montévil
      M Montévil
      ,
      C Petit
      C Petit
      &
      A Robert
      A Robert
      .
    • fr
    • École Normale Supérieure

    Perpétuant les orientations impulsées par Jean-Jacques Kupiec lors de sa création, le séminaire Cavaillès se donne pour objet l'histoire et la philosophie des sciences du vivant. Une fois par mois un acteur des sciences expérimentales ou humaines est invité à y présenter ses travaux et réflexions. Le séminaire se veut ouvert à toutes et à tous, avec l'objectif de croiser les regards, partager les connaissances et favoriser les échanges sur un large spectre de thématiques et de questions. Il entend être le témoin de la vitalité, l'actualité et la fertilité des recherches en épistémologie historique des sciences biomédicales, ainsi que de leur incidence sur les débats scientifiques contemporains.

  2. Inauguration Programme interdisciplinaire : fondations théoriques de la biologie

    • M Montévil
      .
    • fr
    • École Normale Supérieure

    La biologie moléculaire a donné un cadre très fécond pour l’exploration empirique du vivant, mais ses résultats ont aussi et en même temps mis à mal son cadre conceptuel. Pour dépasser ce cadre, un certain nombre d’auteurs soulignent les défis théoriques que comporte la compréhension des êtres vivants dans leur historicité et organicité. Si l’on doit comprendre les êtres vivant comme des organisations biologiques, comment ne pas se perdre dans leur complexité ? Et si leurs régularités sont les résultat d’une histoire et continuent de changer, de produire une histoire, comment les objectiver ? Ces questions sont, nous le pensons, essentielles pour répondre aux défis de ce siècle concernant la santé et la biodiversité et croisent aussi la question de l’encadrement théorique de l’usage des nouvelles technologies dans le travail scientifique. Dans ce contexte, nous inaugurons ici le programme interdisciplinaire : fondations théoriques de la biologie. Notre approche consiste à aborder les questions théoriques en s’appuyant sur la philosophie, notamment l’épistémologie ainsi que la comparaison avec les innovations mais aussi les contraintes théoriques d’autres disciplines, notamment la physique. En s’appuyant sur cette réflexivité, il s’agira à la fois de réinterpréter les pratiques existantes et de développer de nouvelles pratiques et méthodes.

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Latest Publications

  1. Modeling organogenesis from biological first principles

    Modeling organogenesis from biological first principles

    Organization in Biology: Foundational Enquiries into a Scientific Blindspot


    Here we discuss the application and articulation of biological principles for mathematical modeling of morphogenesis in the case of mammary ductal morphogenesis, with an emphasis on the default state.

    Abstract

    Unlike inert objects, organisms and their cells have the ability to initiate activity by themselves, and thus change their properties or states even in the absence of an external cause. This crucial difference led us to search for principles suitable for the study organisms. We propose that cells follow the default state of proliferation with variation and motility, a principle of biological inertia. This means that in the presence of sufficient nutrients, cells will express their default state. We also propose a principle of variation that addresses two central features of organisms, variation and historicity. To address interdependence between parts, we use a third principle, the principle of organization: more specifically, the notion of the closure of constraints. Within this theoretical framework, constraints are specific theoretical entities defined by their relative stability with respect to the processes they constrain. Constraints are mutually dependent in an organized system and act on the default state.
    Here we discuss the application and articulation of these principles for mathematical modeling of morphogenesis in a specific case, that of mammary ductal morphogenesis, with an emphasis on the default state. Our model has both a biological component, the cells, and a physical component, the matrix that contains collagen fibers. Cells are agents that move and proliferate unless constrained; they exert mechanical forces that i) act on collagen fibers and ii) on other cells. As fibers are organized, they constrain the cells’ ability to move and to proliferate. This model exhibits a circularity that can be interpreted in terms of the closure of constraints. Implementing our mathematical model shows that constraints to the default state are sufficient to explain the formation of mammary epithelial structures. Finally, the success of this modeling effort suggests a step-wise approach whereby additional constraints imposed by the tissue and the organism can be examined in silico and rigorously tested by in vitro and in vivo experiments, in accordance with the organicist perspective we embrace.

    Citation
    Montévil, Maël, and Ana Soto. 2023. “Modeling Organogenesis from Biological First Principles.” In Organization in Biology: Foundational Enquiries into a Scientific Blindspot, edited by Matteo Mossio. Springer Nature
    Manuscript Citation Full text
  2. How does randomness shape the living?

    How does randomness shape the living?

    Figuring Chance: Questions of Theory


    In biology, randomness is a critical notion to understand variations; however this notion is typically not conceptualized precisely. Here we provide some elements in that direction.

    Abstract

    Physics has several concepts of randomness that build on the idea that the possibilities are pre-given. By contrast, an increasing number of theoretical biologists attempt to introduce new possibilities, that is to say, changes of possibility space – an idea already discussed by Bergson and that was not genuinely pursued scientifically until recently (except, in a sense, in systematics, i.e, the method to classify living beings).
    Then, randomness operates at the level of possibilities themselves and is the basis of the historicity of biological objects. We emphasize that this concept of randomness is not only relevant when aiming to predict the future. Instead, it shapes biological organizations and ecosystems. As an illustration, we argue that a critical issue of the Anthropocene is the disruption of the biological organizations that natural history has shaped, leading to a collapse of biological possibilities.

    Citation
    Montévil, Maël. 2023. “How Does Randomness Shape the Living?” In Figuring Chance: Questions of Theory, edited by Anne Duprat and others. Routledge
    Manuscript Citation Full text
  3. Normativité et infidélités du milieu : actualités biologiques de Canguilhem

    Normativité et infidélités du milieu : actualités biologiques de Canguilhem

    La philosophie et ses dehors


    Quelques remarques sur la pertinence de la philosophie de Canguilhem sur les enjeux contemporains, de la medecine par la preuve à la disruption des organisations biologiques.

    Citation
    Montévil, Maël. 2023. “Normativité et Infidélités Du Milieu : Actualités Biologiques de Canguilhem.” In La Philosophie et Ses Dehors. Centre Lauragais d’Études Scientifiques
    Manuscript Citation Full text

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Popular Publications

  1. Biological organisation as closure of constraints

    Biological organisation as closure of constraints

    Journal of Theoretical Biology


    We characterize biological organization as a closure of constraints, where constraints are defined at a given time scale and are interdependent.

    Abstract

    We propose a conceptual and formal characterisation of biological organisation as a closure of constraints. We first establish a distinction between two causal regimes at work in biological systems: processes, which refer to the whole set of changes occurring in non-equilibrium open thermodynamic conditions; and constraints, those entities which, while acting upon the processes, exhibit some form of conservation (symmetry) at the relevant time scales. We then argue that, in biological systems, constraints realise closure, i.e. mutual dependence such that they both depend on and contribute to maintaining each other. With this characterisation in hand, we discuss how organisational closure can provide an operational tool for marking the boundaries between interacting biological systems. We conclude by focusing on the original conception of the relationship between stability and variation which emerges from this framework.

    Keywords: Biological organisation, Closure, Constraints, Symmetries, Time scales

    Citation
    Montévil, Maël, and Matteo Mossio. 2015. “Biological Organisation as Closure of Constraints.” Journal of Theoretical Biology 372 (May): 179–91. https://doi.org/10.1016/j.jtbi.2015.02.029
    Manuscript Citation Publisher Full text
  2. No entailing laws, but enablement in the evolution of the biosphere

    No entailing laws, but enablement in the evolution of the biosphere

    Genetic and Evolutionary Computation Conference


    The evolution of life marks the end of a physics world view of law entailed dynamics. We discuss the notions of causation and of enablement.

    Abstract

    Biological evolution is a complex blend of ever changing structural stability, variability and emergence of new phe- notypes, niches, ecosystems. We wish to argue that the evo- lution of life marks the end of a physics world view of law entailed dynamics. Our considerations depend upon dis- cussing the variability of the very ”contexts of life”: the in- teractions between organisms, biological niches and ecosys- tems. These are ever changing, intrinsically indeterminate and even unprestatable: we do not know ahead of time the ”niches” which constitute the boundary conditions on selec- tion. More generally, by the mathematical unprestatability of the ”phase space” (space of possibilities), no laws of mo- tion can be formulated for evolution. We call this radical emergence, from life to life. The purpose of this paper is the integration of variation and diversity in a sound concep- tual frame and situate unpredictability at a novel theoretical level, that of the very phase space. Our argument will be carried on in close comparisons with physics and the mathematical constructions of phase spaces in that discipline. The role of (theoretical) symmetries as invariant preserving transformations will allow us to under- stand the nature of physical phase spaces and to stress the differences required for a sound biological theoretizing. In this frame, we discuss the novel notion of ”enablement”. Life lives in a web of enablement and radical emergence. This will restrict causal analyses to differential cases (a difference that causes a difference). Mutations or other causal differ- ences will allow us to stress that ”non conservation princi- ples” are at the core of evolution, in contrast to physical dynamics, largely based on conservation principles as sym- metries. Critical transitions, the main locus of symmetry changes in physics, will be discussed, and lead to ”extended criticality” as a conceptual frame for a better understanding of the living state of matter.

    Keywords: conservation properties, symmetries, biological causality

    Citation
    Longo, G., Maël Montévil, and S. Kauffman. 2012. “No Entailing Laws, but Enablement in the Evolution of the Biosphere.” In Genetic and Evolutionary Computation Conference, GECCO’12. New York, NY, USA: GECCO’12; ACM. https://doi.org/10.1145/2330784.2330946
    Manuscript Citation Publisher Full text
  3. Theoretical principles for biology: Organization

    Theoretical principles for biology: Organization

    Progress in Biophysics and Molecular Biology


    In the search of a theory of biological organisms, we propose to adopt organization as a theoretical principle and define it as closure of constraints.

    Abstract

    Abstract In the search of a theory of biological organisms, we propose to adopt organization as a theoretical principle. Organization constitutes an overarching hypothesis that frames the intelligibility of biological objects, by characterizing their relevant aspects. After a succinct historical survey on the understanding of organization in the organicist tradition, we offer a specific characterization in terms of closure of constraints. We then discuss some implications of the adoption of organization as a principle and, in particular, we focus on how it fosters an original approach to biological stability, as well as and its interplay with variation.

    Keywords: Theoretical principle, Organization, Constraints, Closure, Stability, Organicism

    Citation
    Mossio, Matteo, Maël Montévil, and G. Longo. 2016. “Theoretical Principles for Biology: Organization.” Progress in Biophysics and Molecular Biology 122 (1): 24–35. https://doi.org/10.1016/j.pbiomolbio.2016.07.005
    Manuscript Citation Publisher Full text

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Forthcoming Talks

  1. Inauguration Programme interdisciplinaire : fondations théoriques de la biologie

    • M Montévil
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    • École Normale Supérieure

    La biologie moléculaire a donné un cadre très fécond pour l’exploration empirique du vivant, mais ses résultats ont aussi et en même temps mis à mal son cadre conceptuel. Pour dépasser ce cadre, un certain nombre d’auteurs soulignent les défis théoriques que comporte la compréhension des êtres vivants dans leur historicité et organicité. Si l’on doit comprendre les êtres vivant comme des organisations biologiques, comment ne pas se perdre dans leur complexité ? Et si leurs régularités sont les résultat d’une histoire et continuent de changer, de produire une histoire, comment les objectiver ? Ces questions sont, nous le pensons, essentielles pour répondre aux défis de ce siècle concernant la santé et la biodiversité et croisent aussi la question de l’encadrement théorique de l’usage des nouvelles technologies dans le travail scientifique. Dans ce contexte, nous inaugurons ici le programme interdisciplinaire : fondations théoriques de la biologie. Notre approche consiste à aborder les questions théoriques en s’appuyant sur la philosophie, notamment l’épistémologie ainsi que la comparaison avec les innovations mais aussi les contraintes théoriques d’autres disciplines, notamment la physique. En s’appuyant sur cette réflexivité, il s’agira à la fois de réinterpréter les pratiques existantes et de développer de nouvelles pratiques et méthodes.

  2. Séminaire sur le vivant 2023-2024

    • M Montévil
      M Montévil
      ,
      C Petit
      C Petit
      &
      A Robert
      A Robert
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    • École Normale Supérieure

    Perpétuant les orientations impulsées par Jean-Jacques Kupiec lors de sa création, le séminaire Cavaillès se donne pour objet l'histoire et la philosophie des sciences du vivant. Une fois par mois un acteur des sciences expérimentales ou humaines est invité à y présenter ses travaux et réflexions. Le séminaire se veut ouvert à toutes et à tous, avec l'objectif de croiser les regards, partager les connaissances et favoriser les échanges sur un large spectre de thématiques et de questions. Il entend être le témoin de la vitalité, l'actualité et la fertilité des recherches en épistémologie historique des sciences biomédicales, ainsi que de leur incidence sur les débats scientifiques contemporains.

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  1. Qu’appelle-t-on disruption en biologie?


    Le terme de disruption est utilisé largement en biologie, mais il a été peu théorisé. Qu'est ce qui distingue les disruptions des perturbations ou du concept très générique de "disturbances" en écologie? Nous défendrons l'idée que les disruptions demandent de comprendre le vivant à la fois dans son historicité et de manière systémique. Au cours du temps, notamment évolutif, le vivant se transforme et fait apparaître des traits singuliers, qui sont fonctionnels grâce à leurs singularités. Ceci constitue ce que nous avons appelé par ailleurs l'anti-entropie. Alors le premier type de disruption est la randomisation de cette singularité, conduisant à une perte de viabilité, qu'il s'agit toutefois de définir avec précision. Il y a cependant un deuxième type de disruption. Si le premier type correspond à la perte du résultat de l'histoire constituant une organisation, le deuxième type correspond à la perte de la capacité à produire des nouveautés fonctionnelles. Dans les deux cas, les disruptions sont un aspect essentiellement qualitatif de l’Anthropocène et de ce qui atteint à la fois la biodiversité et la santé humaine.

  2. Technologie et vivant : disruption et normativité


    Les biologistes décrivent actuellement une multitude de disruptions ayant lieu à tous les niveaux d’organisation du vivant, humains et non-humains. Ces disruptions proviennent principalement des technologies, qu’il s’agisse de la machine thermique issue de la première révolution industrielle, et du changement climatique subséquent, de la chimie avec notamment les perturbateurs endocriniens qui en sont issus, ou du numérique avec l’immixtion des écrans dans la relation parents-jeunes enfants (dans le cas des humains). Les infidélités du milieu ne sont pas étrangères au vivant comme le soulignait Canguilhem, mais la spécificité de ces disruption est leur rythme qui excède les capacité normative du vivant, humain et non-humain, conduisant à une contrepartie biologique de ce que Stiegler appelait la disruption comme régime actuel des sociétés humaines. Nous insisterons sur les conséquences de ces disruptions concernant le développement humain, biologique et psychique, et nous indiquerons des réponses possibles face à ces disruptions.

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  1. screenshot of Philosophy World Democracy

    PWD avatar PWD

    Philosophy World Democracy


    Il ne s’agira pas d’une démocratie mondiale, car il faut que les peuples se composent et se disposent.Mais nous affirmerons une essence démocratique du monde : peuplé par tous les vivants et par tous les parlants, tout entier configuré par leurs existences et par leurs paroles.

  2. screenshot of Groupe cardano

    Cardano

    Groupe cardano


    Nous sommes un groupe de mathématiciens qui dénonçons une mathématisation du monde orientée vers le contrôle, le quantitatif et le réductionnisme plutôt que vers l’invention et la construction de compréhensions.

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